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대구 지하철 방화 참사가 일어난 지 1년이 지나도 아직도 일부 부상자들은 유독 가스와 암흑 속에서 생명의 위협을 느끼며 당시의 참혹하고 처절했던 상황이 잊어지지 않아 잠자리에  누우면 그 당시의 장면이 떠오르고 사람들의 아우성 소리가 들리는 것 같아 잠을 이루지 못하고 악몽을 꾸어 자주 깨어 잠을 자는 둥 마는 둥하다. TV에서 지하철, 끔찍한 사고 장면 등이 나오면 채널을 돌리고 가족들이 그런 이야기를 하지 못하게 한다. 매사에 정신이 멍하고 넋을 잃고 주변에 일어나는 일에 관심도 없다. 또 사소한 자극에도 깜짝 깜짝 놀라고 신경이 예민해져 쉽게 화를 내거나 흥분하고 집중이 되지 않아 결국은 아직도 자신이 해야 할 일들을 하지 못하고 있다.

이와 같이 외상 후 스트레스 장애(post-traumatic stress disorder, 보통 약어로 PTSD라 부름)는 사람이 생명을 위협할 정도의 극심한 스트레스(보통 외상이라 말함)를 경험한 후 일어나는 심리적 반응을 말하며, 그런 외상이 없어짐에도 불구하고 계속해서 그 당시의 충격적인 기억들이 자꾸 떠오르며 그 외상을 회상 시키는 활동이나 장소를 피하고 또 신경이 날카로워지고 잠을 들지 못하고 집중을 하지 못한다.

이 질환은 근래 새로이 생긴 것이 아니고 이미 오래 전부터 "전쟁 노이로제", "셀 쇼크(shell shock)", "강간 외상 증후군" 등의 이름으로 불리어져 왔다. 세계 2차 대전, 한국동란, 베트남 전쟁 등에 참전한 용사, 전쟁 포로자, 성폭행을 당한 사람, 아동 학대를 받은 사람, 대형 교통사고를 입은 사람 중에서 잘 올 수 있고, 우리나라 경우 요즈음 사회적 문제로 대두되는 소위 "왕따"를 당한 학생들은 향후 이런 외상 후 스트레스 장애가 걸릴 소지가 많다.

일반적으로 사람들의 40-90%는 한 평생 살면서 적어도 한 번의 외상을 경험하나 대부분은 이런 외상을 받고 가족이나 친지의 따뜻한 보살핌을 받으며 정상적인 스트레스 반응이 수 주나 수 개월이 지나면 없어지지만, 약 20%에서 이와 같은 장애가 발생할 수 있다고 한다. 1994년 미국정신과학회에서는 외상 후에 위에 언급된 증상들이 1개월 내 없어지면 "급성 스트레스 장애"라 하며 그 이상 지속될 경우에는 "외상 후 스트레스 장애"라고 명명하였다.  


외상 후 스트레스 장애에서 3가지 증상 군이 상호작용하고 있는 것이 특징적이다. 즉 침습적 증상, 회피와 무감각 증상, 지나친 각성 현상을 말한다.

1) 침습적 증상
외상적 사건들이 환자의 생활 속에 침투하여 재경험 된다. 외상 후 스트레스 장애 진단을 위해서 다음 중 한 가지가 필요하다.

  • 사건에 대한 기억으로 고통스럽다.
  • 꿈에 사건이 나타나 고통스럽다.
  • 외상적 사건이 다시 일어나는 것처럼 행동하고 느낀다.
  • 그 사건이 회상 되면 심리적으로 매우 고통스럽다.
  • 사건이 회상 되면 땀이 나거나 심장이 뛰는 등의 생리적 반응을 보인다.

2) 회피와 무감각 증상
이 증상은 불쾌한 기억과 감정을 차단하기 위해 나타난다.  외상 후 스트레스 장애 진단을 위해서 다음 중 세 가지가 필요하다.

  • 외상과 연관된 생각, 느낌, 대화를 피하려고 한다.
  • 외상을 다시 생각나게 하는 활동, 장소. 사람들을 피하려고 한다.
  • 외상의 중요한 부분을 회상할 수 없다.
  • 중요한 활동에 대한 관심이 현저히 감소하거나 그 활동에의 참여가 현저히 줄어든다.
  • 다른 사람과 거리감이 생긴다.
  • 감정 표현과 정서적 반응이 억제된다.
  • 미래에 대해 불길한 생각을 한다.

3) 지나친 각성 증상
심한 외상으로 사람들은 항상 위험에 처한 것처럼 느끼어 조마조마하고 항상 경계를 하게 된다. 외상 후 스트레스 장애 진단을 위해서 다음 중 두 가지가 필요하다.

  • 잠을 들거나 잠을 유지하기가 힘들다.
  • 신경이 날카로워 지거나 화를 낸다.
  • 집중하기가 어렵다.
  • 위험하지 않을까 지나치게 살핀다.
  • 아주 잘 놀란다.

4) 기타 부수적인 문제들

  • 공황(극심한 공포 반응)과 다른 불안 반응
  • 우울증과 우울 감정
  • 알코올이나 다른 약물 남용 - 자가 치료를 하고 괴로운 기억을 둔화 시키기 위해 시도

 

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